De vuelta a la Luna con la misión Artemis

Se cumple un año desde que la administración estadounidense y la NASA anunciaran el retorno de los seres humanos a la Luna. La misión con la que volveremos a pisar nuestro único satélite natural ha sido bautizada como Artemis, en honor a la diosa griega de la Luna y hermana gemela de Apolo. Con ésta se tratará de llevar los límites de la exploración espacial tripulada a cotas más allá de las establecidas con el Apolo XVII. En este periplo que se inició el año pasado y que tiene como meta el año 2024, encontramos diferencias sustanciales con su misión hermana. En esta ocasión, el objetivo no es solo llegar sino establecer las condiciones necesarias para posibilitar la presencia humana durante largos periodos de tiempo y que esta experiencia sirva para misiones de mayor complejidad y duración, como aquellas que nos deben llevar a Marte y más allá.

La nueva generación de astronautas deberían pisar la superficie lunar en 2024

Las diferencias con las misiones pasadas no se quedan ahí, ha transcurrido medio siglo y los avances tecnológicos y la asociación con empresas privadas se hacen notar en el aspecto técnico. No van a mandar a los astronautas con una calculadora y un palo. Durante este año que ha pasado se ha presentado la nueva nave Orión, con capacidad para albergar hasta 4 tripulantes en un viaje en el que solo la ida hasta nuestro satélite dura 3 días. Otra de las etapas presentadas es el módulo de servicio, que cuenta con un motor AJ10-190 que servirá para dar el último empuje a la Orión que la desligue “totalmente” de la atracción gravitatoria terrestre una vez se encuentre en nuestra órbita. Dejando lo mejor para el final, la NASA anunció las características técnicas del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS, sus siglas del nombre en inglés) que estará propulsado por cuatro motores RS-25 y dos impulsores de combustible sólido alcanzando un empuje total superior a los irreproducibles Saturno V, lo que en el argot se denomina como “un pepino”.

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A la izquierda, el cohete Saturn V utilizado en las misiones Apolo. A la derecha, los actuales SLS. Similares en dimensiones y capacidad de carga, las diferencias radican en su potencia, la disposición de los motores y el cambio del keroseno por combustible sólido. (NASA)

Artemis supondrá un cambio en el paradigma de los viajes espaciales, pues en esta ocasión vamos para quedarnos. La diferencia más esperanzadora respecto a las misiones del siglo pasado se encuentra una vez se llega a la Luna, la nave no tendrá que aparcar en un descampado lunar sino que se acoplará a la estación lunar Gateaway que les estará esperando. Esta especie de Estación Espacial Internacional en la órbita lunar hará las funciones de base para múltiples misiones simultáneas y llevar a cabo las comunicaciones con la Tierra. La estación servirá como enlace para los vehículos que lleguen desde el planeta, como paso intermedio al descenso hasta la superficie lunar. En esta ocasión los primeros astronautas ya encontrarán a su disposición el instrumental científico, las instalaciones y los rovers necesarios para su desplazamiento, pues será enviado previamente a las misiones tripuladas.

Si bien con estas misiones a la Luna podremos extraer una gran cantidad de resultados científicos, experiencias sobre cómo adaptarnos y establecernos en entornos hostiles y poner a prueba la cooperación internacional entre instituciones y empresas privadas tan necesaria para el éxito, es difícil esconder que éste no es más que un paso intermedio. Los ojos ya están puestos sobre el planeta rojo. Gracias a Dios, alguien colocará la estación Gateaway en una órbita bastante excéntrica.

 

 

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